中國科學院電工研究所是1958年在原中國科學院機械電機研究所的部分研究室的基礎上在北京籌建,1963年正式成立的。它是中國科學院內唯一從事電工學科研究的專業研究所。

  在建所初期,全所工作圍繞我國電力建設與發展的需要,國防特種電工裝備的需要和電加工技術的發展,開展了電力系統穩定和運行方式,電力系統自動化,大型電機,高電壓技術,電工測量和儀器儀表,暫沖式電弧風洞用電弧加熱器,脈沖放電風洞電源,大型電感儲能裝置,電火箭,微電機,特種電源,電火花、電子束、離子束與等離子體加工技術等多方面的研究與研制工作,為我國電力的發展,國防現代化及電加工技術的產業化做出了一系列重要貢獻,培養、鍛煉了一批有良好基礎和實際工作能力的科技骨干隊伍。

  1965年,由予全國統一動力系統建設的要求放慢,并為了避免與產業部門和高等院校間的不必要重復,科學院對我所的研究方向進行了調整,由原來研究全國統一動力系統建設中的關鍵電工科技改為針對相對近期國民經濟和國防建設的需要,大力發展電工新技術及其應用的研究。并對原有的研究工作作了相應的調整,中止和外調了有關電力系統穩定和電力系統自動化方面的工作。調整了高電壓技術和大型電機的研究內容。高電壓技術的研究從過去主要研究高電壓輸變電工程中的高電壓技術問題改為開展高壓脈沖放電技術及其應用的研究,特別是液中高壓脈沖放電和快脈沖放電技術的研究,大型電機的研究除保留部分原有的內容外,重點轉為開展特種電機的研究。

  十年動亂期間,體制變動較多。1968年我所劃歸國防科委領導,改名為國防科委第五0六研究所,主要研究方向是發展電火箭技術,并計劃分建第一五。八所,發展大功率脈沖電源。1970年重回科學院,恢復了原來的所名和工作。1972年為了加強磁流體發電研究,將原來的磁流體發電研究組改建為磁流體發電研究室。1973年我所與科學院其他五所一廠一起下放北京市,實行中國科學院和北京市的雙重領導,改稱為中國科學院北京電工研究所。1978年重新歸中國科學院領導,仍稱中國科學院電工研究所。

  自七十年代以來隨著科學技術的不斷發展,我所陸續開辟了超導電工,計算機在電工中的應用和微電子束加工技術等新型學科的研究,并建立了相應的研究室。1979年所的研究方向根據科學院長遠發展規劃的要求,定為“發展電工電能的應用基礎理論及其新技術”。為此,對有關課題作了一些調整,新開辟了太陽能熱發電研究,調出了電火箭的工作。1982年太陽能熱發電研究轉為太陽能熱利用與光伏發電研究,與風力發電研究一起于1986年組建成新能源研究室。

  為了貫徹科研體制改革的方針,我所于1984年建立了“中國科學院電氣高技術公司”(原名“中國科學院電工新技術開發公司”),從事科研產品的開發、生產、技術貿易和技術服務等工作,并已開發出體外沖擊波碎石機,電子束焊接機,電火花震源等多種產品,占領了市場,取得了效益。1990年進行了初步的機構調整,原特種電機與微電機研究室合并為統一的電機研究室,在原電加工研究室、機電控制系統實驗室與伺服電機組基礎上組建了電加工和數控技術工程研究發展中心,并組織開展了電工裝備CAD,電力電子,磁懸浮技術與磁流體推進技術方面的研究發展工作。

  為了不斷凝練科技目標,我所從2000年起成立了戰略研究小組開展持續的發展戰略研究。在當年的戰略研討會上,確定電工所的方向仍然是電工電能新技術的創新、研究和發展;主要任務是促進電工電能及相關產業的重大戰略性技術進步和產業的發展;明確了所的主要研究領域為先進能源電力技術、現代電氣驅動技術、應用超導技術、生物醫學工程和微納電加工技術。

  2002年4月,我所進入院“知識創新工程”二期試點,從此進入了一個新的歷史發展時期。在知識創新工程的引導下,我所結合國家中長期科技發展規劃綱要與院中長期科技發展規劃,面向國家戰略需求,面向世界科學技術前沿,勇于開拓,扎實工作,各方面的工作都取得了令人矚目的成績,研究所的綜合實力得到顯著增強,在中國科學院的地位有了明顯的提升。

  20151月,我所進入院特色所首批試點單位,并于2018年順利通過特色所驗收,開啟了創新發展新篇章。根據院“率先行動計劃”的總體戰略布局與發展要求,研究所定位于電能生產、輸配和高效利用各環節的戰略高新技術和電氣科學前沿交叉研究,聚焦于可再生能源發電與利用、高效電能轉換與節能、能源與電工材料及應用三個特色方向,堅持“三個面向”的有機統一,在促進我國能源體系轉型與電氣工程科技領域發展中發揮重要作用。